Children of the occupation [English & Spanish]

by Gideon Levy


Photo: An Israeli soldier stands guard as Palestinian children look at a protest against Jewish settlements, near Beit Romano settlement in the city center of the occupied West Bank town of Hebron on 24 April, 2010 (AFP).


A video tells the world how a 12-year-old child incredibly escapes the clutch of an Israeli soldier. Hundreds more are far less fortunate, to the point of death

It has been a truism since the dawn of theatre: Children upstage everyone else. “Vengeance … for the blood of a child, Satan has yet to devise,” cried Israel’s national poet Chaim Nahman Bialik in his poem On the Slaughter. A thousand reports on the crimes of occupation will always pale in contrast to one picture of a small child dead or detained or abused or injured.

Such was the iconic video clip that went viral recently: an Israeli soldier, masked and armed, tries to detain a Palestinian child whose arm is in a cast. The child looks terrified as his mother, a teenage girl and another few women try to prevent the soldier from taking him into custody.

The women struggle wildly, tearing the mask from the soldier’s face, biting his hand. They are unarmed and pose no mortal danger to the soldier.

This happened on a recent Friday during the weekly demonstration in the Palestinian village of Nabi Saleh protesting against the seizure of the village’s spring by settlers who have denied access to the Palestinian residents ever since.

This time the story had, unusually, a happy ending. Perhaps because it was it was being recorded on video, or for some other, unknown reason, the soldier behaved with relative restraint and made no attempt to use his gun. His commander then instructed him to release the child, 12-year-old Mohammed Tamimi -  but not before tossing a stun grenade at the demonstrators, after which the fellow soldiers withdrew.

When the video of this incident went viral, evoking an unusual flurry of public discussion among an ordinarily indifferent Israeli public, the Israeli army tried to claim that young Tamimi had been throwing stones at the soldiers – a claim countered by an eyewitness, Israeli peace activist Jonathan Pollak, who had joined the Nabi Saleh protest.

The Israeli army then claimed, even more incredibly, that the soldier who had tried to detain Tamimi did not know he was a child. Given the evidence of the video, distributed worldwide, this claim is ridiculous.

Predictably, most responses in Israel addressed the soldier’s “restraint,” framing it in terms of the Israeli army’s defeatism and the humiliation of its soldiers. Government ministers, legislators and other public figures argued that the soldier’s hands were tied due to overly stringent open-fire regulations, which are nothing of the kind, and that the soldier should have shot Tamimi.

Broad swaths of the Israeli right wing are too bloodthirsty to accept (even relatively minor) restraint by Israeli soldiers, even in dealing with a Palestinian child, and would have preferred that the soldier shoot to kill.

Other Israelis were suddenly confronted by the inhumanly ugly and pitiless nature of the occupation for which they are responsible, since it is maintained in their name, on their behalf.

There was the one picture worth a thousand words: the terrified child gripped by the soldier, whose mask has been torn from his face by the child’s mother - exposing the naked, ugly reality of occupation. The most moral and powerful army in the Middle East against a child of 12.

Most Israelis, however, concerned themselves with the lesser question of how the soldier ought to have behaved in this complicated situation. Very few, if any, asked what he was doing there in the first place - which is the only question that should have been asked, and was not.

If the soldier had shot Tamimi and killed him, with no cameras there to record it, there would have been no story from the standpoint of Israeli media and public opinion.

The Israeli army would have claimed that the soldier was in mortal danger, most Israelis would never have doubted that account in the slightest, the military police would have launched an “investigation,” typically without beginning or end, and the world of the occupation would have marched onward, regardless.

Thus it was a few weeks earlier, for example, when Colonel Yisrael Shomer, commander of the Binyamin Brigade, fatally shot Mohammed Kasbeh, age 17. Someone threw rocks at the commander’s jeep -  maybe Kasbeh, maybe not - and the brigade commander got out of his vehicle and chased Kasbeh, shooting him in the back, killing him as he fled. The brigade commander was no longer in any sort of mortal danger, yet he used live ammunition.

This is the example provided by Israeli army officers, and this is how they are expected to behave.

The brigade commander did not know, when he aimed and fired, that Mohammed would be the third child of Sami Kasbeh killed by Israeli soldiers after stone-throwing incidents. Two of Mohammed’s brothers had preceded him: Tamer, 14, and Yasser, 10, killed within 40 days of one another in 2002, a very bloody year.

Now, on 3 July, the Israeli officer had made Mohammed’s a bereaved family for the third time.

Israel, however, was not especially interested in this incident, and the commander has already been promoted to another job, with the investigation of this case yet to be concluded and despite the fact that the investigators are in possession of video from security cameras showing unequivocally that the young Mohammed was shot while fleeing, when the commander was in no danger.

Returning to young Tamimi: had he been arrested by the soldier, his fate would still have been a cruel one. Not for nothing did the women of that village struggle so stubbornly to prevent his detention. Defense of Children International has reported that Israel arrests between 500 and 700 Palestinian children and youths annually.

According to data from B’Tselem, a non-profit organisation that documents human-rights violations in the occupied territories, there were at the end of June 160 Palestinian minors in Israeli detention for one reason or another, mainly for suspected stone-throwing; another 13 had been arrested for illegal entry into Israel.

Of these minors, 70 had been tried in a court, 81 detained until the conclusion of proceedings against them, and nine imprisoned for various periods of time.

During their detention and trial they generally do not enjoy the rights to which they are entitled by law and under international treaties governing the interrogation and detention of minors.

Israeli soldiers or police often arrest Palestinian children younger than the legal age of responsibility (12). Thus, for example, in July 2013 in Hebron they arrested Wadi’ Maswadeh on suspicion of throwing stones at soldiers. Maswadeh was five years old. His father was handcuffed right in front of him, until the two were released a while later.

Maswadeh was not the only such child arrested illegally, prior to having attained the legal minimum age under Israeli law.

Young detainees are sometimes beaten. Typically their parents are not present at their interrogation as required by law; sometimes their lawyers are not present, either. Sometimes they are incarcerated with adults, another illegal practice. Sometimes they are brought to prisons within Israel, in contravention of international law, which forbids the transfer of prisoners out of occupied territory.

A number of reports, including an Australian documentary on Australian television’s current affairs programme “Four Corners,” have dealt with the difficult issue of Israel’s detention of Palestinian children - but nothing has changed.

Nor has anything changed regarding the demolition of homes belonging to Palestinian Bedouin residents of certain areas of the West Bank. In August 2015, Israel’s Civil Administration destroyed about 50 buildings belonging to Palestinians in the occupied territories, making dozens of children homeless just before the start of the new school year.

In the Jordan Valley near the Ma’aleh Adumim settlement and in the Ramallah vicinity, there are scores of children sleeping under the open skies. No one seems concerned about their fate.

In Gaza, it has now been one year since Israeli shelling killed four children from the Bakr family on the beach during last summer’s war on Gaza. Ismail, Ahed, Zakariya and Mohammed Bakr, all between nine and 11 years old, were the boys on the Gaza beach whose killing was witnessed by foreign journalists nearby.

At this writing, the toddler Ahmed Dawabshe, age four, still struggles for survival, recovery and rehabilitation in an Israeli hospital. His father and baby brother were burned to death in their home in Duma by four Israeli extremists, yet to be arrested, and his mother is still fighting for her life.

Little Ahmed Dawabshe, badly burned and wrapped in bandages from head to toe, cries in vain for his mother, whose life hangs by a thread, and for his father, who will never come to him again.


Gideon Levy is a Haaretz columnist and a member of the newspaper's editorial board. Levy joined Haaretz in 1982, and spent four years as the newspaper's deputy editor. He was the recipient of the Euro-Med Journalist Prize for 2008; the Leipzig Freedom Prize in 2001; the Israeli Journalists’ Union Prize in 1997; and The Association of Human Rights in Israel Award for 1996. His new book, The Punishment of Gaza, has just been published by Verso. 

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Palestina: Los niños de la ocupación

Hay un video que muestra al mundo cómo un niño de doce años escapa de forma increíble de la presa que le hace un soldado israelí. Sin embargo, hay cientos de niños palestinos que no son tan afortunados, hasta el punto de que pueden llegar a morir..

por Gideon Levy



Hay algo que desde los albores del teatro ha resultado evidente: los niños eclipsan a todos los demás. “Satanás no ha creado aún la venganza… por la sangre de un niño”, proclamaba el poeta nacional israelí Chaim Nahman Bialik en su poema “Sobre la masacre”. Los miles de informes sobre los crímenes de la ocupación palidecerán siempre frente a la foto de un pequeño asesinado o detenido o sometido a malos tratos o herido.

En el icónico videoclip que se convirtió en viral recientemente, un soldado israelí, enmascarado y armado, intenta detener a un niño palestino que lleva el brazo escayolado. El niño está aterrado mientras su madre, una adolescente y unas pocas mujeres más tratan de impedir que el soldado se lo lleve detenido.

Las mujeres luchan fieramente, arrancando la máscara del rostro del soldado, mordiéndole la mano. Están desarmadas y no representan peligro mortal alguno para el soldado.

Esto sucedió un viernes de hace poco tiempo durante la manifestación semanal en el pueblo palestino de Nabi Saleh para protestar contra la apropiación por los colonos del manantial del pueblo, al que desde entonces no pueden acceder sus vecinos.

Esta vez la historia tuvo, cosa rara, un final feliz. Quizá porque se estaba grabando en video o por cualquier otra razón desconocida, el soldado se comportó con relativa moderación y no hizo ningún intento de utilizar su arma. Su comandante le ordenó que liberase al niño, Mohammed Tamimi, de doce años, pero no antes de lanzar una granada de aturdimiento hacia los manifestantes, después de lo cual los soldados se retiraron.

Cuando el video del incidente se convirtió en viral, propiciando un inusual aluvión de discusión pública entre un pueblo israelí normalmente indiferente, el ejército israelí trató de afirmar que el joven Tamimi había estado lanzando piedras a los soldados, una afirmación que contradijo un testigo, Jonathan Pollack, activista israelí por la paz, que se había incorporado a la protesta de Nabi Saleh.



Entonces el ejército israelí aseguró, de forma más increíble aún, que el soldado que había intentado detener a Tamimi no sabía que se trataba de un niño. Teniendo en cuenta la evidencia del video distribuido por todo el mundo, esa afirmación es ridícula.

Como era de prever, la mayoría de las respuestas en Israel se referían a la “moderación” del soldado, enmarcándola en términos de derrotismo del ejército israelí y la humillación de sus soldados. Ministros del gobierno, parlamentarios y otras personalidades públicas sostuvieron que el soldado tenía las manos atadas debido a las excesivamente estrictas regulaciones respecto a abrir fuego, que no son tales, y que el soldado debería haberle disparado a Tamimi.

Hay amplios sectores de la derecha israelí demasiado sedientos de sangre como para aceptar (aunque sea relativamente menor) la moderación por parte de soldados israelíes, incluso al tratar con un niño palestino, y hubieran preferido que el soldado disparara a matar.

Otros israelíes se vieron de repente enfrentados a la naturaleza inhumana, despiadada y fea de la ocupación de la que son responsables, porque es en su nombre que se mantiene.

Como siempre, hay una foto que vale más que mil palabras: un niño aterrado sujeto por un soldado cuya máscara ha sido arrancada por la madre, exponiendo la realidad fea y desnuda de la ocupación. El ejército más moral y poderoso del Oriente Medio contra un niño de doce años.

No obstante, la mayor parte de los israelíes estaban preocupados por una cuestión menor, sobre cómo debería haberse comportado el soldado en esta complicada situación. Muy pocos, si es que hubo alguno, se preguntaron en primer lugar qué hacía el soldado allí, que es la única pregunta que cabía hacer y sin embargo no se hizo.

Si el soldado hubiera disparado a Tamimi y le hubiera matado, sin cámaras que lo hubieran recogido, no habría habido historia alguna desde el punto de vista de los medios de comunicación y la opinión pública israelíes.

El ejército israelí habría proclamado que el soldado estaba en peligro mortal y la mayoría de los israelíes no hubieran dudado nunca ni en lo más mínimo de ese relato, la policía militar habría lanzado una “investigación”, por lo general sin principio ni final, y el mundo de la ocupación hubiera seguido sin más adelante.

Así ocurrió unas cuantas semanas antes, por ejemplo, cuando el coronel Yisrael Shomer, comandante de la brigada Binyamin, disparó un tiro mortal a Mohammed Kasbeh, de 17 años. Hubo alguien que lanzó piedras contra el jeep del comandante –quizá fue Kasbeh o quizá no- y el comandante de la brigada salió de su vehículo y cazó a Kasbeh, disparándole por la espalda y matándole cuando huía. El comandante de brigada no estuvo nunca en peligro mortal, sin embargo utilizó fuego real.

Este es el ejemplo que aportan los oficiales del ejército israelí y así es como se espera que se comporten.

El comandante de brigada no sabía, cuando apuntó y disparó, que Mohammed era el tercer hijo de Sami Kasbeh asesinado por soldados israelíes tras incidentes de lanzamiento de piedras. Dos de los hermanos de Mohammed le habían precedido: Tamer, de 14 años, y Yaser, de 10, asesinados con una diferencia de cuarenta días en 2002, un año que fue muy sangriento.

Ahora, el 3 de julio, el oficial israelí hizo que la familia de Mohammed tuviera que pasar por un duelo por tercera vez.

Sin embargo, a Israel no le interesó especialmente este incidente, y el comandante ya ha sido promovido a otro puesto, la investigación del caso está a punto de concluir, a pesar del hecho de que los investigadores cuentan con el video de las cámaras de seguridad donde se muestra claramente que al joven Mohammed le dispararon cuando huía y que el comandante no corría peligro alguno.

Volviendo al joven Tamimi: si el soldado hubiera logrado arrestarle, su destino hubiera sido bastante más cruel. Por algo las mujeres de ese pueblo lucharon con tanta determinación para impedir su detención. Defense of Children International ha informado que Israel arresta entre 500 y 700 niños y adolescentes palestinos cada año.

Según los datos de B’Tselem, una ONG que documenta casos de violaciones de derechos humanos en los territorios ocupados, por una razón u otra, pero sobre todo por lanzamiento de piedras, a finales de junio, Israel tenía detenidos a 160 menores palestinos; otros trece habían sido arrestados por haber entrado ilegalmente en Israel.

De esos menores, 70 habían sido juzgados por un tribunal, 81 estaban detenidos hasta que finalizaran lo procedimientos en su contra y nueve habían sido encarcelados durante diversos períodos de tiempo.

Por lo general, durante el tiempo de su detención y juicio no disfrutaron de los derechos que les concede la ley y que les reconocen los tratados internacionales que rigen en los casos de interrogatorio y detención de menores.

Los soldados israelíes o la policía detienen a menudo a niños palestinos con edades inferiores a la edad legal de responsabilidad (12 años). Así, por ejemplo, en julio de 2013, arrestaron en Hebron a Wadi Maswadeh por sospechas de lanzar piedras a los soldados. Maswadeh tenía cinco años. Su padre fue esposado delante de él, hasta que poco después los dos fueron liberados.

Maswadeh no ha sido el único niño arrestado ilegalmente antes de llegar a la edad mínima legal bajo el derecho israelí.

Los muchachos detenidos son a menudo golpeados. Sus padres no suelen estar presentes en los interrogatorios, algo que la ley exige y, en ocasiones, tampoco están presentes sus abogados. Algunas veces son encarcelados con los adultos, otra práctica ilegal. Y a veces son trasladados a prisiones que están dentro del territorio israelí, contraviniendo el derecho internacional, que prohíbe el traslado de prisioneros fuera del territorio ocupado.

Hay toda una serie de informes, incluido un documental australiano que se exhibió en el programa de actualidad de Australia titulado “Four Corners”, que abordan el difícil tema de la detención israelí de los niños palestinos, pero nada ha cambiado.

Ni tampoco ha cambiado nada respecto a la demolición de las casas pertenecientes a los residentes beduinos palestinos en ciertas áreas de Cisjordania. En agosto de 2015, la Administración Civil de Israel destruyó alrededor de 50 edificios pertenecientes a los palestinos de los territorios ocupados, dejando a docenas de niños sin hogar justo antes del comienzo del nuevo curso escolar.

En el valle del Jordán, cerca del asentamiento de Ma’aleh Adumin, en las cercanías de Ramala, hay docenas de niños durmiendo al aire libre. Nadie parece preocuparse por su futuro.

En Gaza, hace ya un año desde que el ejército israelí lanzó un proyectil contra los cuatro niños de la familia Bakr que se encontraban en la playa durante la guerra del pasado verano contra Gaza. Ismail, Ahed, Zakariya y Mohammed Bakr, todos ellos entre 9 y 11 años de edad, fueron los niños asesinados en la playa de Gaza frente a la cercana presencia de periodistas extranjeros.

Cuando escribo estas líneas, el pequeño Ahmed Dawabshe, de cuatro años, sigue luchando por su supervivencia, recuperación y rehabilitación en un hospital israelí. Su padre y su hermano, un bebé, murieron calcinados en su hogar de Duma tras ser incendiado por cuatro extremistas israelíes; su madre sigue luchando también por su vida (N. de la R. Riham, su mamá falleció después de la conclusión de este artículo).

El pequeño Ahmed Dawabshe, con graves quemaduras y envuelto en vendajes de la cabeza a los pies llora en vano por la presencia de su madre, cuya vida pende de un hilo, y por su padre, al que nunca volverá a ver.

Gideon Levy es columnista de Haaretz y miembro de la junta de editores del periódico. Ha recibido diversos premios internacionales e israelíes por sus trabajos. Su nuevo libro The punishment of Gaza ha sido publicado por Verso.

Fuentes: Children of the occupation

 Gideon Levy, Middle East Eye / Rebelión (Traducido del inglés para Rebelión por Sinfo Fernández)